Cómo afecta el frío a nuestro regulador.

Este artículo pertenece al boletín de a-alvarez.com. Número 115, Noviembre 2010

La función principal del regulador es la de proporcionarnos aire con fluidez y comodidad, sea cual sea la profundidad a la que nos encontremos. Para conseguir este objetivo, el regulador debe controlar que el gas almacenado en nuestras botellas pase de una elevada presión a otra mucho más baja; proporcionándonos además la cantidad exacta de aire según la presión a la que nos encontremos. En todo este proceso existe un problema y riesgo serio: el gas tiene tendencia a enfriarse… un riesgo que sin duda se agrava cuando buceamos en ambientes fríos. Cualquier inmersión profunda en aguas bajo hielo, en cuevas… exige que el funcionamiento de nuestro equipo sea perfecto y sobre todo la parte del equipo encargada de proporcionarnos aire, es decir, el regulador. A continuación trataremos el tema del enfriamiento del regulador.INTERCAMBIO DE ENERGÍA. Si el gas de la botella pasara a nuestra boquilla sin realizar ningún tipo de intercambio de energía, la temperatura a la que recibiríamos ese aire estaría muy por debajo de la temperatura de congelación (por ejemplo: buceando a 20 metrosde profundidad, estaríamos hablando de una temperatura de -139ºC en la primera etapa y -184ºC en la segunda). Por lo tanto el intercambio de energía en forma de calor resulta fundamental para evitar nuestra propia congelación. Especial atención deberemos tener con la primera etapa del regulador, donde deben tomarse las medidas más importantes para contener las posibles consecuencias del frío, ya que  aquí es donde se produce la mayor expansión del gas. Al mismo tiempo que el gas absorbe calor del equipo, éste sufrirá una fuerte tendencia a enfriarse y a absorber también el calor que le rodea. Si esto se produce de forma brusca, sin duda acabaría formándose hielo, lo que puede conllevar el atasco de los mecanismos internos y un fallo en el equipo de consecuencias indeterminadas (flujo de aire incontrolado,primera etapa que se cierra…).

EL CAUDAL DE GAS. Sin duda alguna, lo que más puede influir en el correcto funcionamiento del regulador en ambientes fríos, es elcaudal de gas que utilicemos. Los reguladores están desarrollados para funcionar de manera discontinua o a pulsos, que deberán ir acordes con nuestra respiración. Si obligamos al regulador a trabajar de forma continua, estaremos forzándole a desarrollar una tarea para lo que no está diseñado y pronto pueden aparecer los problemas. Tenga presente que una gran cantidad de aire implicará la necesidad absoluta de más calor del cuerpo de metal del regulador y puede llegar a ocurrir que éste no pueda conseguirla.

LA TEMPERATURA DEL AGUA. Evidentemente otro de los factores que pueden incidir directamente en el funcionamiento del regulador es la temperatura del agua. Conviene tener muy presente que cuanto más fría esté el agua, más costará disipar el frío producido por la expansión del aire. Cuanto más profundo estemos o más aire demandemos al regulador, estaremos provocando una mayor expansión de aire. Pero, ¿a partir de qué temperatura podemos considerar que existe riesgo?, en esto existen muchas teorías yconsideraciones a tener en cuenta. En principio podemos decir que el punto de riesgo dependerá de factores como:

  • El modelo concreto de regulador y sus características particulares.
  • El mantenimiento del regulador: si el estado del regulador no es el adecuado, sin duda influirá en su rendimiento. De cualquier manera, debemos tener en cuenta que la norma europea EN250 marca los -10ºC como valor a teneren cuenta. En aguas muy frías siempre deberemos tener la precaución de bajar la presión de las botellas, para conseguir reducir la expansión y limitar el enfriamiento del regulador.

CUIDADO CON LA PRIMERA ETAPA. La primera etapa del regulador, es, sin duda alguna, la pieza del equipo sujeta a mayor riesgo. El principal problema se encuentra en la posibilidad de que se forme hielo en su mecanismo (el líquido confinado en su interior puede transformarse en hielo).En el regulador de diafragma la membrana separa todas las piezas internas del agua y con ello se consigue una mejor tolerancia a la congelación. Esto puede resultar suficiente cuando las condiciones no son severas pero, si es así,deberemos intentar aislar completamente el regulador para evitarnos “sustos”. Así, en condiciones extremas, lo más habitual es optar por un sistema que mantenga la cámara ambiental totalmente seca: si no hay agua, no hay congelación. Por su parte los tan comunes reguladores de pistón, que mantienen una gran parte del mecanismo en contacto directo con el agua, no son adecuados para utilizar bajo condiciones severas. Los fabricantes han trabajado con el objetivo demejorar este aspecto: han cambiado los mecanismos metálicos por otros de polímeros plásticos (material que es peor conductor de calor), han realizado revestimientos del resorte principal con materiales aislantes, han desarrollado una especie de “capucha” para formar una cámara sellada en la cabeza del pistón… todos estos son buenos avances, pero sin duda también conllevan una mayor complejidad del regulador (lo que suele traducirse también en modelos más caros). A nivel general diremos que los reguladores de pistón no son una buena opción para las aguas frías…

GRIPAJE DEL REGULADOR. Con seguridad habrá escuchado el término “gripaje” para hablar del motor de un automóvil. Utilizamos esta expresión cuando un vehículo se sobrecalienta por falta de refrigeración, por la falta de lubricante o por la presencia de algún cuerpo extraño… la fricción que se genera provoca un calentamiento que dilata el pistón yproduce su agarrotamiento contra las paredes del cilindro, lo que termina por provocar el bloqueo del motor. El gripaje del regulador es algo similar pero podríamos decir que a la inversa. Si el descenso de temperatura generado por la expansión de la temperatura en la primera y segunda etapa del regulador no se disipa lo suficiente en el agua, corremos el serio riesgo de que el pistón se bloquee, lo que puede llevar a un flujo violento o a la total ausencia de gas. Generalmente se inicia en una de las etapas del regulador pero pronto se contagia al resto debido al elevado flujo deaire.

EL MANTENIMIENTO. Nada influye más sobre el correcto funcionamiento del regular que el mantenimiento que de él haga cada buceador. Hasta el equipo más sofisticado funcionará erróneamente si no se encuentra en correcto estado. Esto es algo que depende únicamente de cada buceador, pero conviene que recordemos los mejores consejos para mantener su regulador como nuevo por más tiempo. En primer lugar, no nos cansaremos nunca de advertir sobre la importancia de realizar revisiones profesionales del regulador cada 80 inmersiones o bien cada 2 años. Es la única forma de garantizar el correcto funcionamiento de este aparato, algo que sin duda resulta fundamental para cualquier buceador. Además, existen una serie de precauciones básicas que deberemos tener en cuenta a la hora de hibernar el regulador:

  • Aclararlo con abundante agua dulce.
  • El momento del aclarado deberá ser aprovechado para desinfectar la caja de la segunda etapa.
  • Retiramos el aparato del agua y mantenemos el botón de purga apretado, hasta que no haya vaporización de agua.
  • Desmontamos los tapones y los manguitos, procediendo a una limpieza completa.
  • Ponemos un poco de silicona sobre las juntas y las roscas. Hay que tener especial cuidado en que ningún tubo quede doblado a la fuerza. Cada cierto tiempo, revise el sistema de hinchado del chaleco, límpielo y lubríquelo.

CONSEJOS BÁSICOS. Además de todo lo comentado, existen pequeños trucos o más bien formas de bucear, que nos ayudarán a evitar accidentes:

  • Lo primero a tener en cuenta será la necesidad de “respirar despacio”,como hemos dicho, a más cantidad de aire demandada al regulador, mayor riesgo.
  • Si hinchamos el jacket o el traje seco no deberemos respirar al mismo tiempo, o hacerlo desde reguladores diferentes.
  • Evitar utilizar el pulsador de purga del mismo (existe el riesgo de bloqueo de lhinchador del chaleco que nos podría provocar una subida descontrolada).
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